Back Track: Half Life – Deel 2

Het was om 00:00 uur op 16 november 2004 dat Half Life 2 wereldwijd toegankelijk werd voor PC gamers. Men had vijf jaar gewacht op het vervolg van het inmiddels legendarische Half Life. En alweer deed ontwikkelaar Valve gamers versteld staan. Geen game verklapte meer over wat games in de jaren daarna zouden bereiken dan Half Life 2. In het tweede deel van deze Back Track lees je waarom.

Na het monstersucces van de originele Half Life, die ik besprak in het eerste deel van deze Back Track, was een vervolg onvermijdelijk. Maar hoe maak je een vervolg op een game als Half Life? Het bleef lang stil. Valve was namelijk druk bezig aan een stuk technologie genaamd de Source engine. Deze engine zou de technische basis gaan vormen voor Half Life 2, Portal en Team Fortress 2. De engine staat bekend als een flexibel stuk software en was één van de eersten op het gebied van ingebouwde physics, lip sync en realistische gezichtsuitdrukkingen. Er zijn op het moment van schrijven dertig games gemaakt met de Source engine. Valve heeft toen ook het digitale distributie kanaal Steam opgezet. Steam is sinds zijn launch flink uitgebreid en we zijn nu op een punt waar 250 PC games gemakkelijk aangeschaft kunnen worden en de community al 15 miljoen leden heeft. Een denderend succes dus. Alle titels die in deze en de komende Back Track over Half Life besproken worden zijn verkrijgbaar op Steam.

“Rise and shine, Mister Freeman, rise and… shine.”

Met de bovenstaande zin begint Half Life 2. De mysterieuze G-Man die Gordon aan het eind van deel één toesprak en daarna in een diepe slaap stopte spreekt Gordon Freeman weer toe. Het wordt duidelijk dat de G-Man de speler inzet als wapen. Aan het eind van deel één zei hij al dat zijn werkgever overtuigd is van Gordon’s “potentie” en dat laat hij met zijn tekst aan het begin weer merken. Na de visie van de G-Man blijkt Gordon in een treinwagon beland te zijn, die spelers van deel één misschien bekend voor komt.

Het is vooralsnog onduidelijk wat er precies is gebeurd in de jaren tussen deel één en twee, maar als je in Gordon’s schoenen stapt blijkt dat de mensheid onderdrukt wordt door ightde Combine. De Combine worden geholpen door oude bekende Dr. Breen die de speler toespreekt via grote videoschermen. Barney, een vriend van Gordon, heeft zich voorgedaan als Combine agent om Gordon te helpen ontsnappen. Gordon wordt opgedragen naar Dr. Kleiner’s lab te gaan, waar hij geteleporteerd moet worden naar Black Mesa East. Daar bevindt Eli Vance, de leider van het verzet, zich namelijk. De Combine komen al snel achter Freeman’s terugkeer en jagen hem op tot hij bij het lab van Kleiner komt. Gordon loopt ondertussen de dochter van de leider van het verzet tegen het lijf: Alyx Vance doet haar intrede. Eenmaal aangekomen bij Dr. Kleiner krijgt Gordon zijn beroemde Hazard Suit weer terug en probeert Kleiner hem te teleporteren. Dat wil niet echt en Gordon materialiseert net buiten het lab waar hij vandaan kwam. Met veel moeite bereikt Gordon alsnog Black Mesa East, waar Alyx hem opwacht samen met haar vader Eli Vance. Ook een nieuw personage, Dr. Mossman, is daar aanwezig. Dan krijgt Gordon van Alyx het belangrijkste wapen in het spel: de Zero-Point Field Manipulator, ook bekend als de gravity gun. De schuilplaats van de rebellen wordt onverwacht aangevallen en Gordon wordt gedwongen te vluchten via Ravenholm, een wijk die geïnfecteerd is met zombies en ander gespuis.

Eenmaal uit deze uitgestorven wijk legt Gordon weer contact met Alyx, die meldt dat haar vader gepakt is door de Combine tijdens de overval. Hij wordt gevangen gehouden in Nova Prospekt, een grote gevangenis die streng bewaakt wordt door de Combine. Onderweg naar Dr. Vance wordt Gordon dwars gezeten door Antlions die genesteld zijn langs de kust. Dit zijn insectachtige wezens die in grote aantallen uit de grond klimmen om alle andere levensvormen tot moes te rammen. Als Gordon de Antlion leider af heeft gemaakt kunnen zijn vrienden een stofje uit de leider halen waardoor Gordon de leiding kan nemen over de Antlions. Samen met zijn nieuwe medestanders valt hij Nova Prospekt aan. Dr. Mossman, die we eerder zagen voor de inval op Black Mesa East, blijkt een spion en ontsnapt op het nippertje samen met de hulpeloze Eli Vance. Op de golf van een gigantische explosie teleporteren Mossman en de gegijzelde Vance naar de Citadel, de hoofdbasis van de Combine en Dr. Breen, en Gordon en Alyx proberen ze achterna te gaan. Dat gaat mis en twee weken van Gordon’s en Alyx’ leven gaan voorbij. De avonturiers komen terecht bij Dr Kleiner en gaan naar de Citadel om Eli Vance te redden. De explosie in Nova Prospekt was voor alle andere rebellen een teken dat het tijd was om te vechten voor hun vrijheid en zijn in die verloren twee weken een opstand begonnen. Met de hulp van enkele rebellen dringen Gordon en Alyx de Citadel binnen en confronteren Dr. Breen. Ze redden Eli en weten de lift waar Dr. Breen mee wil ontsnappen naar de Combine planeet op te blazen. Een grote explosie volgt en Gordon’s dood lijkt onvermijdelijk. De tijd komt plotseling stil te staan en de G-Man verschijnt. Hij doet weer een mysterieus verhaal als afsluiter voordat de credits over het scherm rollen.

“We remember the Freeman”
Een opvolger maken voor een spel dat de shooterwereld op zijn kop zette leek een onmogelijke taak. En voor veel ontwikkelaars was het dat ook geweest. Een uitgezet pad herbewandelen was de makkelijke weg geweest, maar Valve is nooit bang geweest voor risico’s. Met Half Life 2 zijn ze gaan zitten aan de tekentafel en hebben hun dromen op papier gezet. Wat nou als virtuele personages spelers zouden kunnen roeren met luttele blikken en gebaren? Wat nou als physics opeens een rol gaan spelen in gevechten? Wat nou als je als speler in een wereld komt die je actief wil verkennen? En wat nou als je een engine maakt die dat alles mogelijk maakt? Zelfs nu zijn die dromen moeilijk te verwezenlijken, maar in de tijd dat de basis voor Half Life 2 werd gelegd zaten games nog in hun spreekwoordelijke luiers. Toen Valve bezig was met brainstormen kwamen er games als The Sims uit en kwamen verhalen in games niet verder dan Monkey Island 4. Na ruim vijf jaar bloed, zweet en tranen verscheen het spel dan eindelijk en kwam in de schappen te liggen naast games als GTA San Andreas en Halo 2. Hoewel dat zeker goede games waren en beter verkochten dan Half Life 2 is geen van die twee vandaag nog zo goed speelbaar als Valve’s parel. En eigenlijk waren die games vooral herhaling van oude elementen in tegenstelling tot de ervaring die Half Life 2 spelers bood. Sterker nog: sommige innovaties die toen al in Half Life 2 zaten zijn in het merendeel van hedendaagse games niet eens terug te vinden.

eftPhysics in games zijn ondertussen even normaal als explosieve tonnen en houten kratten en dat is waarschijnlijk te danken aan het pionierswerk van Valve. Maar het is de manier waarop Valve de speler introduceert aan intrigerende personages en een gedetailleerde wereld die, naast Valve’s eigen Portal, alleen succesvol geïmiteerd door is 2K Boston met hun bekroonde Bioshock. Het grote voorbeeld hoe game-personages neergezet moeten worden is Alyx, de charmante meid die je in het begin van Half Life 2 ontmoet en die vanaf dat moment je vaste partner is. Alyx is lief en alledaags en dat geeft haar ook haar kracht. Valve’s technologie voor geloofwaardige gezichtsuitdrukkingen is voor haar lieflijke verschijning instrumentaal. Ze heeft altijd gevoel voor humor en geeft wezenlijk om de personages die haar aan het hart gaan, zoals Gordon en haar vader. De illusie dat ze echt gevoelens heeft geeft haar een menselijke kant, iets wat weinig andere games lukt. Ze wordt perfect vertolkt door Merle Dandridge, die haar beschrijft als “haar leukste werk ooit”. Er is zoveel aandacht besteed aan haar presentatie dat ze waarschijnlijk het charmantste game-personage ooit is. Alyx is echter niet alleen een leuke accessoire maar ook de belangrijkste link van de speler aan de spelwereld. Omdat first-person shooters niet veel interactie met de omgeving kunnen bieden fungeert zij als de link met de directe omgeving. Zo hoeft Gordon niet te praten met anderen, dat doet Alyx wel voor hem. Zij wijst dingen aan in de omgeving, wijst de weg, reageert op vijanden, et cetera. Dat klinkt misschien op papier een beetje geforceerd, maar werkt geweldig in een first-person spel met een hoofdpersonage dat niet mag spreken. Het geeft het strikt first-person Half Life een bijzonder derde-persoons tintje om Alyx te zien praten, vechten en klimmen.

Half Life 2 is geweldig ontvangen. Het spel heeft in totaal vijfendertig prijzen binnengesleept, waaronder vele Game of the Year awards. Het spel heeft zelfs een perfecte tien gescoord in EDGE, het meest kritische magazine op aarde. Valve’s meesterwerk heeft toch niet altijd de aandacht gekregen die het verdient vanwege de andere toppers die in dat jaar verschenen voor de consoles. Toch is de game vier miljoen keer verkocht; ruim vijf miljoen keer als je de verkopen van The Orange Box meetelt. Maar eigenlijk is dat nog te weinig voor een game van de toekomst.

In het volgende delen van deze Back Track bespreek is de Episodes die volgen in het Half Life saga.

  1.   
    Neolite's avatar

    Ik kan niet wachten op de volgende. 🙂

  2.   
    LXZ-76's avatar

    Ik heb the orange box gekocht vorig weekend, en man wat was dat een goede aankoop!
    Ik heb nooit geweten dat half-life zo een vet spel is.

    mooie column btw, KUTGW!

  3.   
    jacobdb's avatar

    hoeplij word in half life 3 de g man onthunld, een vriend en ik hebben hele theorieën bedacht over wie hij zou zijn

  4.   
    Leon 2.0's avatar

    Zeer goede column, ik hoop dat de volgende snel komt 😀

  5.   
    dr-salvador's avatar

    half life en portal zijn serieus de beste spellen die ik ooit heb gespeeld
    mss zal er ooit een spel zijn die deze twee meesterwerken kunnen evenaren maar tot nu toe ben ik dat spel nog niet tegengekomen

  6.   
    JonsoN's avatar

    1998, Het jaar dat de originele Half-life uitkwam, en man wat was dat een vette game, 2004, het vervolg op Half-life…en damn, alweer iets wat geen enkele andere ontwikkelaar kon,, Na Half-life2 zijn er niet veel games die mij nog hebben aangesproken..

  7.   
    NoFearz's avatar

    Goede column. Ik heb half life zelf niet maar heb het wel eens gezien.

  8.   
    none's avatar

    vette teksten, en zeker juist, ik wacht op het vervolg

  9.   
    PS3Killer's avatar

    Dat 1ste plaatje, de cover van het doosje, ziet er echt mooi uit 😮

  10.   
    JonsoN's avatar

    PS3Killer schreef, "Dat 1ste plaatje, de cover van het doosje, ziet er echt mooi uit 😮 "

    Had je die nog nooit gezien dan?:P

  11.   
    crying baby's avatar

    wordt vast te gekke game!!! 😀

  12.   
    ms13694's avatar

    half life blijft leuk, kijk nu al uit nnaar de volgende 😀

  13.   
    mrxthereal's avatar

    Heey ik wil misschien The Orange Box kopen maar ik ben bang dat Half Life 2 toch een beetje ”outdated” aanvoelt. Bovendien heb ik deel 1 niet gespeeld, maar is dit ondanks dit alles toch aan te raden (het kopen van The Orange Box?)

  14.   
    Darklord_R's avatar

    Dus…. dit spel gaat over…. ? het is een shooter kennelijk maar…. wat is er zo speciaal aan? 🙄

  15.   
    BartG's avatar

    mrxthereal schreef, "Heey ik wil misschien The Orange Box kopen maar ik ben bang dat Half Life 2 toch een beetje ”outdated” aanvoelt. Bovendien heb ik deel 1 niet gespeeld, maar is dit ondanks dit alles toch aan te raden (het kopen van The Orange Box?)"

    Totaal niet!
    Is nog een hele goede game, vorige week uitgespeeld 8)

  16.   
    Feenie's avatar

    mrxthereal schreef, "Heey ik wil misschien The Orange Box kopen maar ik ben bang dat Half Life 2 toch een beetje ”outdated” aanvoelt. Bovendien heb ik deel 1 niet gespeeld, maar is dit ondanks dit alles toch aan te raden (het kopen van The Orange Box?)"

    HL2 is tijdloos! Het is en blijft gewoon een topgame 😀

  17.   
    b00m666's avatar

    al is half life 2 10 jaar oud dan is het gwn niet kapot te slaan de graphics blijven goed